Un pont autoroutier s'effondre à Minneapolis

Un pont autoroutier s'est écroulé mercredi en pleine heure de pointe à Minneapolis (Minnesota), entraînant la chute de voitures dans le fleuve Mississippi, selon les autorités.

L'accident a fait au moins sept morts, selon un dernier bilan fourni par le chef des pompiers Jim Clack. Celui-ci a précisé que plus de 60 personnes avaient été blessées et que le bilan pourrait encore s'alourdir.

Plus tôt, le Dr Joseph Clinton, de l'hôpital du comté de Hennepin, avaient annoncé que 28 blessés, donc six dans un état critique, avaient été admis dans cet établissement. D'autres blessés étaient soignés dans d'autres hôpitaux de la région.

Les sauveteurs ont interrompu leurs recherches rendues dangereuses par l'obscurité dans des eaux jonchées de morceaux du pont et contenant au moins 50 voitures. "Nous pensons qu'il y a d'autres véhicules que nous n'avons pas encore vu", a souligné Clack avant d'ajouter que les chances de retrouver des survivants sont minces.

"Il y avait deux voies de circulation, pare-chocs contre pare-chocs, au moment de l'effondrement. Ces voitures sont tombées dans l'eau", a expliqué le lieutenant Amelia Huffman, de la police de Minneapolis.

Situé sur l'un des principaux axes de Minneapolis, le pont constitué de 2x4 voies était en cours de réparation et deux voies dans chaque sens étaient fermées quand la structure s'est effondrée mercredi soir.

Plusieurs dizaines de véhicules étaient éparpillés et empilés les uns sur les autres parmi les importants débris de béton et de métal du pont. Selon le Minneapolis Star-Tribune, environ 50 véhicules sont tombés dans l'eau et au sol en contre-bas du pont.

Plusieurs pans en réparation du pont de la route 35W se sont effondrés vers 18h05 locales à l'endroit où l'autoroute franchit le fleuve près de University Avenue, au nord-ouest de Minneapolis.

Les opérations de secours, notamment dans les eaux du Mississippi, étaient rendues difficiles par la nuit qui commencait à tomber mercredi soir à Minneapolis.

Plusieurs dizaines de véhicules, dont un car scolaire, se sont retrouvés coincés sur des tronçons du pont encore debout. Le car venait juste de franchir la rivière lorsque le pan du pont s'est effondré et, selon les médias américains, les enfants ont réussi à sortir par la porte de derrière du car.

Un camion a pris feu à l'endroit de l'effondrement et une fumée noire s'élevait dans le ciel de la ville.

Le département de la sécurité intérieure n'avait aucun élément mercredi soir indiquant qu'il s'agissait d'un acte terroriste, selon la porte-parole Russ Knocke. "Nous continuons de surveiller la situation. A l'heure actuelle, rien n'indique qu'il s'agisse de terrorisme", a-t-elle déclaré.

"Je n'ai jamais rien vu de pareil", a déclaré Gregory Wernick, qui a franchi le pont quelques minutes avant l'accident et a rebroussé chemin lorsqu'il a entendu le vacarme de l'effondrement.

Un autre témoin, Ramon Houge, a expliqué que les véhicules roulaient au ralenti en raison du fort trafic au moment de l'accident, et que plusieurs centaines de personnes pourraient avoir été affectées.

Construit en 1967, le pont aux arches d'acier et long de 580m s'élève à environ 20m au-dessus du Mississippi. Le pont a été construit sur une arche d'acier de 140 mètres de long pour éviter de poser des piles dans l'eau pour ne pas gêner la navigation fluviale.

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